우주 생명체의 기준을 둘러싸고 과학계 ‘논란’- Sciencetimes

지난 7 월 화성을 향해 3 개의 무인 우주선이 발사되어 세계적으로 큰 주목을 받았다.

미국 NASA의 ‘2020 화성 탐사선 (Mars 2020 Perseverance Rover)’은 중국의 첸 원 1 호 (Tianwen-1), 아랍 에미리트 연합 (UAE)의 화성 탐사기 「희망 (Hope) ‘이 그것.

2020 화성 탐사선과 첸 원 1 호는 착륙 (lander)를 싣고있다. 화성에 무사히 착륙하면 특정 지역에 생명체가 존재하고 있으며, 지금도 생명체가 존재하는지, 그 흔적을 찾기 위해 탐사를 진행하게된다.

생명체가있는 것으로 추정되는 행성이 4000 개에 달하지만 어떤 생명체가 살고 있는지 답변이 이루어지지 않은 상황에서 우주 생명체의 기준을 새롭게 제정해야한다는 주장이 제기되고있다. 사진은 물이 존재하는 것으로 알려져 토성의 위성 “타이탄” ⓒNASA

지구 편향 기준에 우주 생명체 확인할 수 없어

7 일, 「가디언」지에 따르면 NASA는 화성 탐사뿐만 아니라 목성과 토성을 대상으로 생명체 탐사를위한 또 하나의 미션을 수행하고있다.

“유럽 클리퍼 미션 (Europa Clipper Mission)”는 프로브 및 방문을 보내 목성의 4 대 위성 중 하나 인 유럽 (Europa)를 탐사하는 것을 목표로하고 있습니다.

유럽 ​​표면에 물이 얼음과 액체 상태로 존재하고있는 거대한 「우주 분수 ‘가 존재할 가능성이 매우 큰 것으로 추정되고 있지만,이를 탐사하는 것이다. 지상뿐 아니라 물 속에서 탐사가 가능한 우주 로버 ‘부류 (Bruie) “를 보낼 예정입니다.

토성의 82 개 위성 중 가장 큰 위성 인 타이탄 (Titan)은 날개가 달린 탐사 로봇 ‘드래곤 플라이 (Dragonfly) “를 보낼 예정입니다. 이 위성에는 1.5 %에 해당하는 지역에 액체 상태의 호수가 존재하는 날개를 가진 상륙 선 ‘드래곤 플라이’를 통해 종합 관측을 시도하는 것.

과학자들이 이렇게 생명 탐사에 많은 노력을 기울이고있는 것은 최근의 과학 기술의 발전에 우주 곳곳에 생명체가 존재할 수 있다는 것을 보여주고 장면이 속속 포착되고 있기 때문이다.

외계 행성 (exoplanets)을 포함하면 지금까지의 생명체가 존재할 수있는 것으로 추정되는 행성이 4000 개에 달한다.

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그래도 일부 생명체가 살고 있는가하는 질문에 대답 할 수 없었다. 1960 년대 이후 위성 탐사선 로버 등이 수십 차례에 걸쳐 화성을 탐사했지만 아직 생명체가 존재한다는 단서를 발견하지 못하고있는 곳이다.

이런 분위기 속에서 과학자들은 특히 우주 생물 학자들 사이에서는 우주 생명체의 기준에 변화가 있어야한다는 주장이 제기되고있다.

과학자들이 우주 생명체의 존재 여부를 판단 할 수있는 기준을 모두 지구 생명체에두고 있기 때문에, 우주 생명체 연구에 차질을 빚고 있다고 주장하고있다.

우주 생명체의 새로운 기준을 제시

우리가 알고있는 생명체와 수분이있는 환경에서 살아 움직이는 세포로 구성된 움직이는 생물을 말한다.

물론 그 중에는 DNA 코드를 기반으로 생성 된 분자 수준의 단백질이 존재하고있다. 그러나 다른 우주에 지구 생명체와 같은 구조를 가지고 생명체가 살고 있다고보고, 과학자는 매우 드물다.

캠브리지 대학의 동물 학자 알리 구기자 센 바움 (Arik Kershenbaum) 교수는 “지구에서 통용되는 생화학 다른 우주에 적용하는 것은 넌센스”라고 말했다. 토성의 위성 인 타이탄의 경우 표면이 마이너스 179 ℃에 도달 이러한 환경적인 차이를 무시할 수 없다는 것.

NASA 아 메스 연구 센터의 우주 생물 학자 인 로스 차일드 (Lynn Rothschild) 박사도 “지구 생명체를 기준으로 우주 생명체를 연구하는 데 어려움이있다.”고 말했다. “극저온으로 추정되는 타이탄 메탄 호수의 화학 작용을 설명 할 수 없다.”는 것.

캘리포니아 공과 대학의 행성 학자 스튜어트 바틀렛 (Stuart Bartlett) 교수는 “우주 생명체를 연구하는 과학자가 지구의 중심의 사고 방식에서 벗어나야한다”고 주장하고있다. “그리고 우주의 관점에서 또 다른 생명의 메커니즘이있을 수 있다는 생각을 할 필요가있다.”고 말했다.

이들 과학자들은 또한 우주 생명체의 존재를 확인하기 위해 새로 설정 한 네 가지 기준을 제시하고있다.

우주 환경에서 생명체가 존재하기 위해서는 먼저 지속적이고 변함없는 에너지 원이 필요하며,이 에너지 원을 사용하여 물체의 성장이 이루어지면 안정된 상태에서는 주변 환경 변화에 대한 정보를 저장 할 필요가 있다는 내용이다.

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워싱턴 대학의 마이클 원 (Michael Wong) 교수와 함께 표준 제정에 참여한 바틀 교수는 “지구 중심의 편향된 기준을 대체 할 새로운 기준을 만들었다.”고 말했다. 이는 지구와는 다른 자기장 에너지 상황 등 생명체의 존재를 추적 할 수있을 것으로 기대하고있다.

지금까지 이러한 과학자들은 우려한는 NASA에서 낸 생명체의 정의이다. 이것은 지금까지 우주 생명체를 연구하는 데 직간접적인 기준이되어왔다.

1990 년대 NASA는 “생물이란 무엇인가 ‘라는 주제로 토론을 진행 한 후,”다윈의 진화론에 따라 자립형 화학 시스템 (A self-sustaining chemical system capable of Darwinian evolution) “는 결론을 내렸다.

물체가 분자 구조에 의해 자발적으로 형성되어 있으며, 스스로의 신진 대사와 생식 등을 조절할 수 있으며, 또한 자연 선택에 따라 세대를 계속하고있는 물체를 생물로 인정하는 것.

그러나 바틀렛 같은 과학자들은 이러한 정의에 강한 불만을 제기하고있다. 다윈의 진화론은 지구 생명체를 근거로 한 이론에서 다른 우주에 적용 할 경우, 생명체의 존재의 연구가 불가능하다고보고있다.

바틀 교수는 “물론 지구 다윈의 진화가 이루어지고 있지만, 우주 생명체를 연구하는 때에는 그 영역을 넓혀 더 큰 그림을 그리는한다.”고 주장하고있다.

현재이 주장은 많은 과학자에서 전폭적 인지지를 받고있는 중이다. 애리조나 주립 대학의 물리학 자이면서 우주 생물 학자 사라 워커 (Sara Walker) 교수는 최근 자신의 저서에서 “다윈의 진화론을 우주에 활용하는 것은 적절하지 않다”고 말했다.

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